Combien de temps peut on vivre sans dormir?

Publié par Le Temple du Sommeil le

Combien de temps peut on vivre sans dormir?

La réponse «officielle» est apportée par une expérience documentée: c'est 264 heures, soit environ 11 jours. Ce chiffre est dû au record du monde établi par l'adolescent et lycéen Randy Gardner en 1965. Mais cette même année,des candidats ont émergé ont affirmé avoir dépassé ce seuil.

Aujourd'hui encore, d'autres candidats affirment avoir réussi à rester éveillés plus longtemps que Gardner. Le candidat le plus récent est un Anglais qui s'est filmé 266 heures sans dormir. La plus haute instance en matière de records du monde, à savoir le livre des records , n'aide pas dans ce cas: depuis des années, il a renoncé à enregistrer de nouveaux records dans ce domaine en raison de la possibilité que la personne qui se lance dans de tels aventures prennent des risques pour la santé. C'est pourquoi Gardner sera toujours le porteur «officiel» de temps mondial sans sommeil.

 

Combien de temps peut on vivre sans dormir? Les conséquences du manque de repos

On sait que Gardner n'a pas fait exception et que d'autres ont pu endurer une période similaire sans sommeil. Certains volontaires d'expériences scientifiques ont réussi à passer entre huit et dix jours sans tomber dans les bras de Morphée, oui, sous un contrôle médical minutieux. Aucun de ces participants n'a signalé de problèmes médicaux, neurologiques, sensoriels ou psychiques après le test. Tout au long de l'étude, cependant, des déficits ont été observés qui augmentaient au fil des heures et des jours. Selon les sujets eux-mêmes, leur capacité de concentration et de perception avait été réduite et ils se sentaient plus apathiques, en plus de montrer des altérations dans d'autres processus mentaux. Mais ces symptômes ont disparu chez tous les participants après deux nuits de sommeil réparateur.

Les témoignages de soldats qui sont restés éveillés quatre nuits de suite pendant les combats fournissent plus d'informations dans ce domaine. Aussi celui des patients atteints de troubles maniaques qui, sans prendre de médicaments, sont restés trois à cinq jours sans sommeil. 

En fait, les médecins ont longtemps profité d'un effet positif du manque de sommeil: à travers la thérapie dite de privation de sommeil , les psychothérapeutes demandent aux patients souffrant de dépression de passer une nuit sans dormir, car il est devenu trop tard. que cette mesure peut temporairement bénéficier de l'humeur de certains affectés.

Pourtant, plus difficile que de répondre à la question sur le record du monde pour rester éveillé est de définir ce que signifie «être éveillé», dit le chronobiologiste J. Christian Gillin de l'Université de Californie à San Diego. Comme on l'a vu, la privation prolongée de sommeil chez les personnes en bonne santé, en plus d'induire des états altérés de conscience de toutes sortes, provoque de fréquents «rêves de quelques secondes», c'est-à-dire de courts épisodes dans lesquels le sommeil est imposé à la personne, ainsi que la perte partielle ou totale du contrôle cognitif ou moteur de ce qui se passe. Cela provoque l'endormissement des conducteurs de ligne ou des pilotes fatigués et, dans le pire des cas, un accident de voiture ou d'avion. Ces événements se sont produits fréquemment pendant la Seconde Guerre mondiale, après les mobilisations.

Le détenteur du record Gardner, qui est resté éveillé pendant des jours entiers, a également montré des troubles neurologiques croissants: au début, il avait du mal à reconnaître clairement les objets, plus tard il a manifesté des lacunes dans la mémoire et une humeur fluctuante. À la fin de sa torture, il était à peine capable d'agir.

Et les conséquences à long terme? Des expériences sur des rongeurs ont révélé que le manque de sommeil continu peut entraîner la mort. En 1983, Allan Rechtschaffen de l'Université de Chicago a tenu éveillé des rats  qu'il avait placés sur une plaque tournante dans un récipient d'eau. Dès qu'ils s'endormaient, le chercheur les a réveillés. À tout moment, il a enregistré l'activité cérébrale des animaux. A la fin de l'expérience, le motif des morts murins n'a pu être déterminé sans équivoque. Même ainsi, il est probable qu'ils soient morts d'épuisement total et d'une surcharge de métabolisme. La question qui demeure est de savoir si le stress de l'expérience n'a pas influencé de manière décisive les résultats.

En revanche, une longue privation de sommeil n'entraîne pas toujours la mort. On soupçonne que les dauphins nouveau-nés et les épaulards peuvent passer une semaine entière sans sommeil. Les oiseaux migrateurs sur leurs vols long-courriers sont également éveillés pendant longtemps.

 

 

Pouvez-vous mourir du manque de sommeil?

Chez l'homme, des maladies rares sont frappantes, apportant un éclairage nouveau sur notre besoin de sommeil. Dans le syndrome du Morvan, une forme particulière de neuromyotonie et caractérisée par des symptômes tels que spasmes musculaires, douleur, transpiration excessive, perte de poids, hallucinations périodiques et insomnie. 

Des chercheurs français ont observé un cas similaire chez un patient de 27 ans qui avait été privé de sommeil pendant quelques mois. Pendant cette période, il n'a pas eu la sensation d'être endormi ou fatigué; Il n'était pas non plus de mauvaise humeur ou anxieux, ni que sa mémoire avait empiré. 

Mais presque tous les jours, entre 21h00 et 23h00, elle vivait une phase d'environ 20 à 60 minutes au cours de laquelle elle avait des hallucinations acoustiques, optiques, olfactives ou tactiles, et souvent associées à des douleurs et des problèmes de circulation sanguine du doigts et orteils. Des études plus récentes montrent que le syndrome de Morvan est lié à des attaques d'anticorps sériques sur des canaux potassiques spécifiques des membranes cellulaires et nerveuses. L'association de ce phénomène avec le comportement de sommeil n'est pas encore claire.

Un phénomène similaire se produit dans la rare insomnie familiale mortelle (ou mortelle), une maladie autosomique dominante, dans laquelle le patient meurt souvent après six à trente mois sans sommeil. Peut-être que le nom de cette «insomnie mortelle» n'est pas très précis, car la mort de la personne touchée résulte d'une défaillance multi-organes et non d'une privation de sommeil.

Bien que ces types de cas particuliers n'offrent pas de réponse révélatrice à la question de savoir combien de temps nous pouvons rester éveillés, ils révèlent que le sommeil en soi n'est pas important pour la survie: il n'y a aucun cas connu dans lequel il a été possible de démontrer que le manque le sommeil a causé la mort d'un sujet, dit Gillin. Après tout, dormir est, comme le chercheur en rêve Wilse Webb (1920-2018) a appelé l' une de ses œuvres , "un tyran bienveillant": il peut être repoussé, mais jamais vaincu.

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